Theories of Explaining Causes of Large Scale Blackouts : Current Literature and a Future Research Framework



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Recently large scale blackouts have been a global issue to be addressed. Korea also faces highly unlikely but catastrophic large scale blackouts due to the complexity of its interconnected grid systems. There are different explanations on the causes of large scale blackouts in different fields. At first, therefore, this article categorizes them as techno-economic approaches and complex & network theories. The latter observe the cascading outage itself as a physical phenomenon independent of the social organization of technological events, while the former searches for the causes of large scale blackouts in the physical structure of interconnected transmission systems and market design. Because they do not deal with organizational and institutional problems in their explanations, this paper includes organizational & institutional approaches – Normal Accident theory, High Reliability Organizational theory, and New Institutionalism – to explain social causes of large scale blackouts. Finally, a theoretical framework is outlined that makes an attempt to synchronize different theories in different fields to show multi-dimensions of explaining large scale blackouts and to guide future policy direction.


최근 대정전(large scale blackouts)은 지구적 관심사가 되고 있으며, 한국의 전력산업도 복잡한 송전망구조로 볼 때 한 번 일어나면 파국적인 결과를 초래하는 대정전에 점차로 노출되고 있다. 현재 대정전의 원인을 설명하기 위한 다양한 논의가 진행되고 있다. 본 논문은 이와 같은 다양한 논의를 “기술‧경제적인 접근”과 “복잡성 및 네트워크 이론”으로 나누어서 소개하고자 한다. 기술‧경제적인 접근은 대정전의 원인을 송전망의 연결구조와 시장설계 방식에서 찾는다면, 복잡성 및 네트워크이론은 대정전이 일어나는 송전망의 물리적 현상을 살펴보고 있다. 하지만 이들 이론은 조직 및 제도적 문제를 간과 하고 있기 때문에 대정전 분석에 있어서 의사결정 구조를 설명하지 못하고 있다. 따라서 본 논문은 “정상사고”이론과 “높은 신뢰성 조직”이론, “신제도주의”이론을 조직 및 제도론적 접근방법으로 제시하여 기존분석의 한계를 보완하고자 한다. 끝으로 본 논문은 위 세 가지 접근방법 – 기술‧경제적 접근, 복잡성 및 네트워크 이론, 조직 및 제도론적 접근 – 을 결합하여 다차원적이고 통합적으로 대정전의 원인을 분석하는 틀을 제시하고자 하였다.


 Techno-Economic Approach
 Centralized Power Systems: Expanding Systems
 Decentralizing System Design
 Market Design and Revising Rules
 Complexity and Network Approach
 Complexity and Cascades
 Networks, Small-world, and Cascades
 Social Theories of Technological Disaster
  Studies on Unintended Disasters in Social Science
  Normal Accident Theory
  High Reliability Organizations Theory
  Culture and Organizational Failure
  Institutional Imbalance and Power
  an Analytic Framework for Large Scale Blackouts: Interorganizational Reliability


  • 박현수 Hyunsoo Park. professional researcher of the IPAID at Yonsei University


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